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 宣道會在1887年由宣信牧師創辦。1858年十五歲的宣信經歷重生得救。他讀了父親書房中的一本書(《成聖的奧祕》),其中一段深深地進入他的心靈:「你所能作的最好一件事,就是相信主耶穌基督。不然,你一切行為、祈禱、立志、眼淚、都是徒然的。相信主耶穌基督就是單純的相信衪,此時此刻已接納你,拯救你。因為衪說過:『凡到我這裏來的,我總不丟棄他。』」他立刻在湧溢的信心中,好像一個在海裏掙扎到氣盡力竭的人,忽然到達岸邊一樣,跪倒在耶穌足前。這個飽受精神與疾病折磨的青年,獲得了他完全而有決定性的重生經歷。他後來把這經歷比作保羅在大馬色路上所經歷的。

當他在1865年神學院畢業時,立即被聘請擔任加拿大安大略省咸美頓市一間長老會的牧師。該堂建築面積之大,是全國長老會教會的第二位,但聚會人數只有座位的四分之一。他在八年半的時間裏,得到七百五十位新會友。

1875年,他在圖書館裏發現一本殘舊的書。它幫助認識並經歷基督活潑而豐足的同在與內居。這奧祕的發現,成為他一生的榮耀與力量:「我靠著那加給我力量的,凡事都能作。」(腓四:13)這是他一生中最重要的轉機。基督的豐富與能力,藉著聖靈的內居,充滿他整個生命--思想、感情、意志、身體、工作等。

在1876年的一天夜裏,宣信牧師從夢中醒來,因感到神無限的能力而全身戰慄,腦中仍出現著夢中的情景:他坐在一個極大的會場中,坐滿了無數的人,似乎全世界的基督徒都聚集在那裏。場中的台上坐著許多人,似乎大部份都是中國人。他們在痛苦中無聲的搓著自己的手,他說:「他們面上的表情令我永遠也不能忘記!」在這以前,他從來沒有想過中國人或其他民族的需要。這情景使他因聖靈的感動而全身戰慄,他俯伏在主面前,以整個生命向衪說:「主啊,我要去!我要去!」他立刻寫信給妻子,說明他決定往中國宣教的心意,要她先作準備,神一開路就和孩子們一起動身。神沒有開路,但是神使他開始了一個向普世傳福音的運動。到1882年宣信牧師在紐約開始「福音會幕堂」--一間獨立教會--的工作。數年內會友增至千餘人。

1887年宣信牧師先後組織了兩個聯會。第一個就是「基督徒聯會(Christian Alliance),」成立原因是強調「靈裏的合一比宗派裏的合一更重要,而聯會會友都要在靈裏合而為一,這聯會並非只為有共同見證、互相關懷的團契錦上添花;相反地,它是為了招聚離散於世界各地的群羊,讓他們結連一起,互相建立」。第二個就是「福音宣道聯會Evangelical Missionary Alliance),」它的特色是「支持所有願意委身給神的人,無論是男女,平信徒或聖職人員,以及任何宗派,都給予幫助和支持。」此組織於1889年11月改稱為「國際宣道聯會(International Missionary Alliance)」。基督徒聯會和國際宣道聯會在目標向來相輔相成,彼此領袖相同,信念也一樣,所代表的地區也沒有分別,終於在1897年4月合併,正式取名「宣道會(Christian and Missionary Alliance)」。

宣道會差遣第一位宣教士往中國去是在1888年,他的名字是賈錫德醫生,但是當他所乘搭的客輪快抵達日本時,船上發生天花疫症,他拒絕入安全區,反而投入病人中間去醫治他們,結果,他自己也染上天花而病逝。宣道會第一位宣教士就是這樣為犧牲了生命。由1888—95年的七年間是宣道會歷史中發展得最快的一段時期,充滿了神自己的奇妙工作。宣教士由一人增至三百人,在十幾個國家中宣揚福音。

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